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Historique

Disséminées dans une collection universelle cohérente, des cartes uniques, manuscrites ou rares, permettent aux chercheurs de documenter les sources de la géographie humaine.

Carte d'Amsterdam, 1877. (sans cote)© Bibliothèque de Genève

Ce fonds permet, par l'examen des cartes, d'étudier le développement de la science géographique dans la seconde moitié du 19e siècle. Les cartes utilisées par Charles Perron et Élisée Reclus ainsi que les différentes versions de leurs travaux préparatoires constituent en effet des sources importantes grâce auxquelles on peut retracer les différentes étapes de la rédaction, jusqu’à la phase finale, des documents qu’ils ont fournis pour l’édition de la Nouvelle géographie universelle.

Elisée Reclus avait beaucoup voyagé et il entretenait des liens privilégiés avec des personnalités résidant dans certaines parties du monde, qui s'en trouvent particulièrement bien documentées: Algérie, Russie, etc. La présence de cartes rares ou manuscrites s'explique également par le fait qu'elles ont été envoyées à Reclus et Perron par leurs correspondants à l'étranger. Perron écrit dans Le Globe (tome 30, 1891, p. 162-163): "Il y en a peu qui soient des curiosités bibliographiques ou historiques, mais ce sont généralement les meilleures cartes modernes que l'on possède, ce qui a une très grande valeur pour les géographes pratiques. Puis, le mérite de cette collection est encore rehaussé par la présence d'un grand nombre d'esquisses ou levés originaux envoyés directement à M. Reclus."

La collection compte également plusieurs milliers de cartes marines qui montrent le travail des marins et des scientifiques pour produire et partager des informations utiles à la navigation.
Si le noyau constitué par Perron et Reclus constitue un ensemble documentaire très important, on trouve dans la collection également de très belles pièces anciennes (17e-18e s.) qui permettent d’illustrer l’histoire de la cartographie, mais aussi l’histoire de la perception et de la gestion politique du monde, l’art de l’illustration et de la gravure.

D’autre part, les cartes suisses sont bien représentées, topographiques, mais aussi historiques ou thématiques. Les séries des cartes Dufour, Siegfried et nationales au 1: 25000 et 1: 50000 sont complètes de toutes les feuilles. Les cartes et plans représentant Genève et ses environs directs se trouvent au Centre d’iconographie genevoise.

Pour des raisons de proximité, la Savoie est la région de France la mieux documentée, mais les autres régions ne sont pas négligées pour autant. Un bel exemplaire de la carte Cassini est complété par deux autres exemplaires incomplets dont certaines feuilles sont aquarellées.

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